Le VIH a une enveloppe virale, formée de sa membrane hérissée de protéines, gp 120 et gp 41. D’autres protéines forment les capsides : p17 (externe) et p24 (interne) ; d’autres sont associées au matériel génétique.

Le matériel génétique est constitué de 2 molécules d’ARN, situées à l’intérieur de la capside : c’est donc un rétrovirus (puisque son matériel génétique n’est pas l’ADN). Ce virus a une forte variabilité : des mutations de son ARN sont fréquentes, d’où des difficultés à mettre au point un vaccin contre lui.

Il a donc une enzyme essentielle : la transcriptase inverse (ou reverse transcriptase), qui lui permettra de convertir son ARN en ADN.

Il existe 2 VIH : VIH 1 et VIH 2 moins répandu. (Des virus voisins existent aussi chez certains animaux : SIV chez les singes et FIV chez les chats).

virus_vih_schema